Une grève ferroviaire américaine a été évitée, mais la crise est loin d’être terminée

Au début Jeudi matin, les principales compagnies ferroviaires de fret américaines sont parvenues à un accord de principe avec les syndicats, évitant de justesse une fermeture ferroviaire nationale moins de 24 heures avant la date limite de la grève. Un arrêt de travail aurait eu des conséquences dévastatrices sur l’économie et la chaîne d’approvisionnement du pays, dont près de 30 % dépendent du rail. Même un quasi-accident a eu un certain impact. Les services de passagers longue distance d’Amtrak, qui utilisent des voies de fret, et les expéditions de matières dangereuses sont en cours de rétablissement après que les chemins de fer les ont suspendus pour éviter que des personnes ou des marchandises ne soient bloquées par une grève.

L’accord de principe, qui doit être voté par les membres du syndicat, est le fruit de pourparlers négociés par l’administration Biden. Il s’est précipité cette semaine pour éviter une fermeture qui aurait provoqué des perturbations majeures et aggravé l’inflation en restreignant l’approvisionnement en biens essentiels et en faisant grimper les coûts d’expédition. Les syndicats des chemins de fer et l’association de l’industrie ferroviaire ont publié jeudi des déclarations saluant l’accord. Mais le service ferroviaire de fret n’est pas fiable depuis bien avant l’impasse de cette semaine, et les groupes commerciaux représentant les clients du rail affirment qu’il reste encore beaucoup à faire pour le rétablir à des niveaux acceptables.

Seuls les deux tiers des trains arrivaient dans les 24 heures suivant l’heure prévue ce printemps, contre 85 % avant la pandémie, obligeant les clients du rail à suspendre leurs activités ou, sinistrement, à envisager d’euthanasier leurs poulets affamés. Scott Jensen, porte-parole de l’American Chemistry Council, dont les membres dépendent du rail pour expédier des produits chimiques, a qualifié la dernière menace d’arrêt de « un autre chapitre laid de cette longue saga des problèmes de fret ferroviaire ».

Bien que l’accord de jeudi ait été salué par les entreprises dépendantes du fret ferroviaire, l’ACC, la National Grain and Feed Association et d’autres groupes commerciaux affirment également que de nouvelles réformes de l’industrie ferroviaire sont nécessaires. La concurrence a diminué alors que le service se concentrait sur une poignée de grands chemins de fer, ce qui a réduit leur effectif combiné de 29 % au cours des six dernières années. Les clients ferroviaires ont demandé aux législateurs et aux régulateurs ferroviaires d’intervenir. Les suggestions incluent des normes de service minimales fédérales, y compris des pénalités pour avoir laissé des wagons chargés dans les gares de triage pendant de longues périodes, et une règle qui permettrait aux clients de déplacer le fret vers un autre fournisseur de services à certains échangeurs, pour contourner le fait que de nombreux clients sont captifs de un seul transporteur.

Les principaux chemins de fer de fret américains ont procédé à d’importantes réductions de personnel ces dernières années dans le cadre d’un effort visant à mettre en œuvre un modèle d’exploitation plus léger et plus rentable appelé Precision Scheduled Railroading. Les bénéfices ont en effet grimpé en flèche – deux des plus grands transporteurs de fret, Union Pacific et BNSF, propriété de Warren Buffett, ont battu des records l’année dernière. Mais après que de nombreux travailleurs ont décidé de ne pas retourner dans l’industrie ferroviaire après des congés pandémiques, une pénurie de personnel a fait basculer le réseau dans la crise. Lors d’audiences fédérales ce printemps, les clients du rail se sont plaints d’avoir souffert de leurs pires niveaux de service d’un réseau qui avait été dépouillé de sa résilience.

De nombreux emplois ferroviaires de fret ont toujours impliqué des horaires irréguliers et de longues distances loin de chez eux, mais les travailleurs se sont plaints que les opérations plus légères les accablaient d’heures encore plus longues, de taux de blessures plus élevés et d’horaires moins prévisibles. De nombreux travailleurs n’ont reçu aucun congé de maladie et ont été pénalisés pour avoir pris du temps en dehors de leurs vacances, qui étaient en moyenne de trois semaines par an, ou des vacances et du temps personnel, qui atteignaient 14 jours par an pour les employés les plus anciens.