Le rover Perseverance de la NASA déterre des molécules organiques sur Mars

Après s’être promené le cratère Jezero pendant 550 jours martiens, le rover Perseverance de la NASA a amassé près de la moitié de sa collection de roches prévue, dont certaines contenant des molécules organiques, un signe possible que la vie aurait pu y prospérer il y a plus de 3 milliards d’années. Ce sont des composés qui contiennent du carbone, et souvent de l’hydrogène ou de l’oxygène, qui sont probablement cruciaux pour la formation de la vie.

« Nous avons découvert des roches qui ont été déposées dans un environnement potentiellement habitable dans ce lac, et nous recherchons des biosignatures potentielles », qui pourraient avoir été produites par la vie, a déclaré Ken Farley, scientifique du projet Perseverance à Caltech, s’exprimant aujourd’hui lors d’une conférence de presse. conférence au Jet Propulsion Laboratory de la NASA à Pasadena, en Californie. En fait, l’équipe de Perseverance a choisi le cratère comme point d’atterrissage du rover pour cette raison. Il semble être le site d’un ancien delta fluvial – un endroit idéal pour que les micro-organismes aient émergé et évolué il y a longtemps, et une chance de répondre enfin à la question « Sommes-nous seuls dans le cosmos ? »

Pourtant, souligne Farley, les molécules organiques auraient pu être produites par d’autres moyens – il est également possible de les fabriquer par des processus naturels abiotiques. Mais Percy, comme on appelle parfois le rover, ne peut pas déterminer de manière concluante leur origine par lui-même. C’est pourquoi la NASA et l’Agence spatiale européenne prévoient une mission de retour d’échantillons pour ramasser une variété de roches de la région et les renvoyer sur Terre au début des années 2030.

L’équipe Perseverance s’attend à ce que le rover ait une longue durée de vie, comme son prédécesseur, Curiosity, qui est toujours en cours d’exécution. (Persévérance est en fait le cinquième rover de la NASA à être déployé sur la planète rouge.) Leur plan préféré est que Persévérance livre les échantillons de roche préférés de l’équipe à un nouvel atterrisseur équipé d’une petite fusée, qui lancera les échantillons vers un orbiteur, qui puis faites-les voler vers la Terre. Si la mission se déroule comme prévu, l’équipe lancera l’orbiteur et l’atterrisseur de la Terre à Mars en 2027 et 2028, respectivement. Le vaisseau spatial chargé d’échantillons de roche les transportera dans le désert occidental de l’Utah en 2033.

La NASA a également un plan de secours. Au cas où quelque chose arriverait à Percy au cours des prochaines années, le rover mettra également en cache quelques échantillons dans un endroit sûr et plat où ils pourront être récupérés facilement. Parce qu’il n’y a pratiquement pas de temps sur la planète et peu de tremblements de terre majeurs qui pourraient endommager les échantillons, la cache devrait rester intacte jusqu’à l’arrivée de l’atterrisseur. Cette mission comprendra également deux hélicoptères – construits comme le vaisseau Ingenuity qui aide déjà la mission de Persévérance – qui pourraient être utilisés pour récupérer des échantillons.

Mars est totalement invivable aujourd’hui. Parce que la planète n’a plus que très peu d’atmosphère, c’est une friche froide et aride, très exposée aux radiations spatiales. Mais les scientifiques pensent qu’il y a des milliards d’années, cela aurait pu être un endroit beaucoup plus hospitalier, quand il était plus tempéré et abritait de l’eau liquide qui coulait. Cela en fait le monde le plus proche de la Terre qui aurait pu être autrefois habité, ne serait-ce que par des microbes.