Le légendaire Frank Drake a façonné la recherche de la vie extraterrestre

Frank Drake, un figure de proue de l’astronomie planétaire et de l’astrobiologie qui a inspiré la recherche de l’intelligence extraterrestre, ou SETI, est décédée le vendredi 2 septembre à l’âge de 92 ans. Expérience SETI », déclare Bill Diamond, président de l’Institut SETI à but non lucratif de Mountain View, en Californie.

Drake est né à Chicago en 1930. Il a étudié l’ingénierie physique à l’Université Cornell, puis a servi comme officier de l’électronique sur un croiseur de la Marine pendant trois ans. Par la suite, il a obtenu son doctorat en astronomie à Harvard.

Sa quête SETI a commencé en 1960, alors qu’il travaillait pour l’Observatoire national de radioastronomie sur ses télescopes à Green Bank, en Virginie-Occidentale. À son insu, en 1959, deux physiciens avaient publié un article de recherche spéculant sur la distance parcourue par les signaux radio envoyés par des civilisations extraterrestres et toujours détectables par un récepteur sur Terre. « Il s’avère que la distance est d’années-lumière », déclare Seth Shostak, astronome principal de l’Institut SETI, une organisation de recherche à but non lucratif axée sur les origines et la recherche de la vie extraterrestre. « Peut-être que le ciel est rempli de signaux, mais nous ne les avons jamais recherchés. »

Drake avait déjà commencé à diriger un effort pour faire exactement cela. En 1960, il obtient l’approbation de la NRAO pour le projet Ozma (du nom de la princesse de Le magicien d’Oz), la première tentative de traquer systématiquement les signaux extraterrestres. Pendant quelques heures chaque jour, il a pointé le radiotélescope de 85 pieds de l’installation vers Tau Ceti et une poignée d’autres systèmes stellaires à proximité, à la recherche de bosses ou de tremblements au-dessus du bruit de fond qui pourraient être des signes d’une émission intentionnelle. Il s’est accordé sur une gamme particulière de fréquences, notamment une proche de la ligne d’émission d’hydrogène de 21 centimètres. Il s’agit normalement d’une partie calme du spectre radio – la plupart des mondes auraient peu d’émissions dans cette plage – on pourrait donc l’utiliser comme une « fréquence d’appel » naturelle. Mais à part une fausse alerte qui était probablement due à un avion, lui et ses collègues n’ont entendu que du statique.

Bien que l’expérience de Green Bank n’ait pas repéré de messages extraterrestres, elle a montré comment on pouvait les rechercher, alors l’Académie nationale des sciences a approché Drake pour aider à organiser une conférence sur SETI là-bas. Cette réunion charnière de 1961 a réuni un groupe de scientifiques influents et éclectiques, dont le chimiste Melvin Calvin (qui a été informé de son prix Nobel lors de la réunion), un chercheur sur l’intelligence des dauphins, les auteurs de l’article de 1959 et un jeune Carl Sagan. , qui deviendrait un collaborateur fréquent de Drake.

Lors de cette conférence, Drake a commencé à développer une formule séminale qui est devenue plus tard connue sous le nom d’équation de Drake. Encore fréquemment utilisée sous diverses formes aujourd’hui, cette formule tente d’atteindre un chiffre approximatif pour le nombre de sociétés extraterrestres qui pourraient exister dans notre galaxie et qui pourraient essayer de nous envoyer un message. Ses variables comprennent le taux de natalité des étoiles, l’abondance des planètes en orbite autour d’elles, la fraction de celles qui sont des mondes rocheux habitables, la part de celles sur lesquelles la vie pourrait se développer, la fraction des civilisations extraterrestres qui pourraient transmettre des signaux pouvant être détectés, et la durée de vie estimée de ces civilisations.

Bien que les variables concernant les étoiles et les planètes puissent être limitées avec une certaine précision, personne ne sait vraiment combien de temps durent généralement les civilisations intelligentes. (Après tout, nous n’avons que des civilisations terrestres à partir desquelles extrapoler. Bien que certaines aient prospéré pendant des millénaires, les humains ne sont que des bébés, cosmiquement parlant – et ils ont déjà menacé leur existence même avec la guerre nucléaire et le changement climatique et ne savent toujours pas comment pour dévier les astéroïdes tueurs.) « La plupart des termes importants de l’équation sont inconnus. Vous pourriez dire : « L’équation est inutile », mais ce n’est pas vrai, car c’est un bon moyen d’organiser votre ignorance », déclare Shostak. Cela montre que les questions sur la vie intelligente et nos efforts pour l’écouter doivent également rassembler d’autres domaines, notamment l’astrophysique, la géologie, la biologie et la sociologie.