Le fondateur de Nikola, Milton, fait face au jury de New York dans son travail de vente le plus difficile | Autoblog

Trevor Milton a vendu aux investisseurs l’idée que son entreprise construisait le camion du futur. Maintenant, il devra convaincre un jury que ses prétendus mensonges n’étaient pas importants.

Deux ans après avoir brusquement démissionné du conseil d’administration de Nikola Corp. – la société qu’il a créée – Milton doit être jugé à New York pour fraude en valeurs mobilières et fraude électronique, passible d’une peine de prison maximale de 25 ans s’il est reconnu coupable du plus accusation grave.

Milton, 40 ans, qui a fondé Nikola en 2014, a transformé la startup en une entreprise qui, en juin 2020, était évaluée à 34 milliards de dollars, plus que Ford Motor Co. à un moment donné. L’ascension fulgurante – malgré l’absence de revenus à l’époque – a été soutenue par les investisseurs au plus fort de l’engouement pour les SPAC à la recherche du prochain Tesla Inc.

«Le procès Milton implique l’application d’une théorie traditionnelle de la fraude sur les valeurs mobilières et par fil – alléguant que le défendeur a fait de fausses déclarations au public investisseur pour inciter les investissements – à un nouveau contexte factuel: une transaction de-SPAC», a déclaré Edward Imperatore, avocat à Morrison Foerster et ancien procureur fédéral chargé de la fraude en valeurs mobilières à New York.

Avec les actions de mèmes et les crypto-monnaies, les SPAC étaient une caractéristique du marché pandémique alimenté par la relance qui s’est effondré en 2022 alors que la Réserve fédérale resserre rapidement sa politique monétaire pour calmer la flambée de l’inflation. La surveillance croissante des régulateurs américains a également dégonflé la manie des chèques en blanc.

Les procureurs américains prévoient de faire valoir que l’homme de l’Utah a incité les investisseurs particuliers à acheter des actions de Nikola en faisant de fausses déclarations sur les produits et les capacités de l’entreprise. Les avocats de Milton mettront probablement l’accent de sa défense sur les conseils sur lesquels il s’est appuyé des avocats et des dirigeants de la société, affirmant que c’est ce qui a déterminé ce qu’il a dit aux actionnaires et qu’il n’avait aucune intention de frauder qui que ce soit.

« Ils partageaient la responsabilité avec M. Milton de l’exactitude des communications avec les investisseurs », a déclaré Kenneth Caruso, avocat de Milton, lors d’une conférence préalable au procès la semaine dernière.

Le juge de district américain Edgardo Ramos a rejeté la semaine dernière la demande de Milton d’utiliser dans le procès les conseils que l’avocat général de Nikola Britton Worthen a donnés à d’autres employés, qui visaient à renforcer sa défense. Mais il pourra utiliser les communications entre lui et Worthen pour réfuter les affirmations des procureurs selon lesquelles il aurait fait des déclarations publiques qu’il savait fausses.

Les avocats de Milton ont mis en évidence des preuves à l’appui de cet argument, notamment une série d’e-mails entre les dirigeants de Nikola et le fondateur au sujet d’un podcast dans lequel il aurait induit les investisseurs en erreur – qui, selon eux, montrent que ses déclarations ont été approuvées par l’équipe juridique de la société.

Nikola, basé à Phoenix, a lancé la tendance SPAC parmi les constructeurs de véhicules électriques en juin 2020, trois mois avant que Milton ne quitte son poste de président, en se combinant avec le véhicule d’acquisition de chèques en blanc VectoIQ.

La démission de Milton faisait suite à un rapport du vendeur à découvert Hindenburg Research qui affirmait que Nikola avait trompé les investisseurs en faisant apparaître des produits non fonctionnels entièrement fonctionnels et en mettant en scène des vidéos trompeuses. Les actions de Nikola ont chuté sur le rapport, qui a également stimulé les enquêtes du ministère américain de la Justice et de la Securities and Exchange Commission. Les actions de Nikola ont clôturé à 5,42 dollars vendredi, valorisant la société à 2,3 milliards de dollars.

Milton a qualifié le rapport de « travail à succès », et Nikola a repoussé les allégations de Hindenburg selon lesquelles il avait surestimé les capacités de certains de ses premiers camions d’essai, affirmant que le rapport sous-estimait sa capacité à produire de l’hydrogène pour ses camions à pile à combustible. Milton a démissionné en disant que « l’accent devrait être mis sur l’entreprise ».

Même si les procureurs peuvent convaincre les jurés que Milton a menti aux actionnaires, pour montrer qu’il a commis une fraude en valeurs mobilières, ils devront également prouver que les fausses déclarations étaient importantes pour un investisseur raisonnable ou essentielles à sa décision d’investir.

« Il est insuffisant pour l’accusation de montrer que les déclarations faites par Milton étaient fausses », a déclaré Imperatore. « Au lieu de cela, l’accusation a la charge de prouver également que la conduite de Milton était volontaire, en d’autres termes, que Milton avait conscience de l’illicéité générale de sa conduite. L’accusation doit également prouver que les déclarations de Milton étaient importantes pour un investisseur raisonnable dans la prise de décisions d’investissement.

Nikola se considère comme un leader des véhicules lourds à énergie propre dans un domaine à fort potentiel pour les camions à zéro émission qui comprend d’autres aspirants tels que Tesla Inc. et des acteurs historiques comme Volvo AB. La société a construit 50 semi-remorques électriques à batterie au deuxième trimestre, en livrant 48 aux concessionnaires et manquant ses propres prévisions.

Le procès devant Ramos a commencé lundi avec des avocats qui ont passé presque toute la journée à choisir un jury. Les premières plaidoiries sont prévues mardi. Le procès devrait durer quatre à cinq semaines et doit présenter des témoignages d’experts des deux côtés ainsi que d’employés de Nikola, y compris des ingénieurs qui ont travaillé sur des prototypes et des actionnaires de la société. Au moins deux jurés ont été excusés de la piscine lundi après avoir déclaré qu’ils possédaient des actions de Nikola.

La relation de Milton avec l’entreprise qu’il a fondée est tendue depuis qu’il a démissionné. Ils se sont battus pour savoir si les documents étaient privilégiés et Milton – le principal actionnaire de Nikola, avec plus de 12 % des actions – s’est opposé à une mesure prise par la société cette année pour émettre de nouvelles actions. La mesure a été approuvée par les actionnaires.

Nikola a commencé à effectuer des paiements sur un règlement civil de 125 millions de dollars avec la Securities and Exchange Commission en février. La société a déclaré qu’elle demanderait le remboursement de Milton pour ces frais, même si elle continue de couvrir ses frais juridiques.

L’affaire est US v Milton, 21-cr-478, US District Court, Southern District of New York (Manhattan.)

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