Fin du blitz, Chamath Palihapitiya commence à dérouler deux SPAC

Il y a près de trois ans, un véhicule d’acquisition à vocation spéciale (SPAC) dirigé par l’investisseur Chamath Palihapitiya a rendu publique la société de tourisme spatial Virgin Galactic. C’était la première entreprise de vols spatiaux humains à négocier sur le NYSE – ou sur n’importe quelle bourse, d’ailleurs – et elle a connu un tel succès qu’elle a presque immédiatement déclenché une frénésie SPAC.

La beauté du mécanisme, comme Palihapitiya nous l’a déjà suggéré, est que les SAVS ne sont pas alourdies par les mêmes divulgations associées au processus traditionnel d’introduction en bourse. Alors que les introductions en bourse à l’ancienne sont rétrospectives et disent aux investisseurs ce qu’une entreprise a accompli, un SPAC « vous permet en fait de lever une très grosse somme d’argent, d’aller à une large base d’investisseurs institutionnels, et cela vous permet de leur dire ce que vous pensez que l’avenir peut ressembler », a-t-il déclaré.

Pourtant, les bons moments ne pouvaient durer qu’un temps. À la fin du printemps de l’année dernière, la frénésie s’est calmée lorsque la SEC a introduit de nouvelles règles comptables pour les SPAC et a laissé entendre que des règles plus strictes pour les sociétés de chèques en blanc étaient à venir. Au moment où l’effondrement général du marché boursier est arrivé en mars dernier, provoqué par la hausse de l’inflation, les SAVS n’étaient plus considérées comme une panacée pour rendre les entreprises privées publiques. Les transactions connexes ont plutôt été considérées comme toxiques pour les investisseurs de détail, dont beaucoup ont perdu de l’argent en investissant dans des projections trop optimistes d’entreprises qui ont rapidement manqué à leurs promesses.

Maintenant, dans une sorte de serre-livres pour l’époque, Palihapitiya – qui a collecté des fonds pour 10 SPAC au total – a annoncé aujourd’hui dans un article de blog qu’il mettrait fin à deux SPAC qui ont levé 460 millions de dollars et 1,15 milliard de dollars, respectivement, après avoir échoué à trouver un candidat à la fusion approprié pour l’un ou l’autre.

Palihapitiya n’est pas la seule à devoir rendre de l’argent aux investisseurs. Le gestionnaire de fonds spéculatifs Bill Ackman, le milliardaire immobilier Sam Zell et le dirigeant du baseball Billy Beane doivent, entre autres, fermer les sociétés de chèques en blanc cette année après que l’enthousiasme pour les véhicules s’est dissipé.

On s’attend à ce que de nombreux autres commanditaires SPAC fassent de même. Au total, 247 SPAC ont été fermés en 2020, et 613 autres d’entre eux se sont réunis au cours du premier semestre de l’année dernière avant que la SEC n’indique si clairement qu’elle prévoyait d’en faire plus sur le plan réglementaire.

Ces nombreuses sociétés de chèques en blanc doivent trouver des cibles appropriées dans un marché devenu baissier, et le temps presse. Étant donné que les sociétés à chèque en blanc devraient généralement fusionner avec une société cible dans les 24 mois suivant le financement de la SPAC par les investisseurs, si ces centaines de SPAC ne peuvent pas conclure de fusions avec des sociétés candidates au cours du premier semestre de l’année prochaine, elles auront soit se terminer (ce qui peut signifier des millions de dollars perdus pour les sponsors SPAC) ou bien demander l’approbation des actionnaires pour les extensions.

Étant donné que le délai entre le moment où un accord est annoncé et le moment où la SEC a le temps de l’examiner peut prendre jusqu’à cinq mois, selon SPACInsider, le tableau semble particulièrement sombre pour bon nombre de ces efforts.

Quant à Palihapitiya, vous devez créditer son timing. Il perd l’argent qu’il a dépensé pour les deux SPAC qu’il est en train de fermer, mais il dit au WSJ que sa société d’investissement, Social Capital Holdings, a gagné environ 750 millions de dollars en parrainant une demi-douzaine d’autres accords SPAC. Outre Virgin Galactic, il s’agit notamment de l’entreprise immobilière en ligne Opendoor, de l’assureur Clover Health, de la société de services financiers SoFi et de deux sociétés de biotechnologie : Akili et ProKidney Corp.

Tous ont connu une période difficile sur le marché public, même si la même chose est actuellement vraie pour de nombreuses entreprises qui sont devenues publiques par le biais du processus d’introduction en bourse traditionnel.

Dans son message plus tôt dans la journée – une simple mise à jour des investisseurs de 273 mots – Palihapitiya a qualifié les SPAC de « l’un des nombreux outils de notre boîte à outils pour soutenir les entreprises alors qu’elles entrent dans les étapes ultérieures de leur croissance ».

Le langage a été particulièrement assourdi contrairement aux nombreuses apparitions de Palihapitiya sur CNBC ces dernières années, au cours desquelles il a vanté agressivement les vertus des SPAC. Cela correspond également à ce que Palihapitiya a toujours dit, y compris au New Yorker en mai de l’année dernière, et dans une interview en direct avec actu blog il y a un an, lorsque nous avons longuement parlé de ses relations avec SPAC.

Lorsqu’on lui a demandé au départ, par exemple, si Palihapitiya envisageait la frénésie déclenchée par son accord avec Virgin Galactic, il a répondu qu’il ne s’attendait pas à ce qu’il y ait « autant d’activité. Mais cela a un peu de sens car chaque fois qu’il y a une innovation de quelque nature que ce soit, vous avez tendance à voir cette ferveur euphorique, n’est-ce pas ? C’est toujours la première phase de quelque chose, c’est juste que tous ces gens deviennent extrêmement excités. Et puis vous avez ce que les gens parfois [call] cette vallée de la désillusion. Et puis vous avez une entreprise à long terme. . .”

Le « grand point à retenir », a-t-il ensuite insisté sur les SPAC, est que « entre les mains des bonnes personnes », ils sont un « outil vraiment important ».

Le temps nous dira si les investisseurs sont toujours d’accord. Palihapitiya est toujours à la recherche de cibles pour deux autres SPAC, avec près d’un an pour opérer sa magie. Les deux SAVS, qui détiennent chacune 250 millions de dollars, sont toutes deux confrontées à des échéances l’été prochain.