De sombres compagnies de téléphonie mobile russes font leur apparition en Ukraine

Depuis que les entreprises ont émergé plus tôt cette année, elles affirment avoir élargi leurs services. Leurs sites Web répertorient des dizaines de lieux revendiqués, y compris des magasins, où les gens peuvent acheter des cartes SIM et un accès Internet. Dans un article en ligne, 7Telecom annonce qu’elle embauche un responsable du recrutement, un administrateur de bureau, un responsable des ventes et un spécialiste informatique pour travailler dans la région de Kherson.

La popularité des réseaux n’est pas claire. Les cartes montrant les zones recevant des signaux de téléphonie mobile ne peuvent pas être vérifiées, pas plus que les médias russes ne peuvent affirmer que 7Telecom compte plus de 100 000 abonnés. MirTelecom et un compte Gmail lié aux efforts de recrutement de 7Telecom à Kherson n’ont pas répondu à la demande de commentaires de WIRED. Il y a eu quelques messages en ligne sporadiques montrant des affiches ou des dépliants publicitaires pour les entreprises, mais leur diffusion n’est pas claire. 7Telecom a la plus grande présence sur les réseaux sociaux des deux, avec environ 8 600 abonnés à son compte sur VKontakte, la version russe de Facebook. Bien qu’il existe des chaînes Telegram non officielles pour les deux sociétés, liées à une entreprise qui permet aux gens de recharger des cartes SIM, chacune ne compte que quelques dizaines d’abonnés. (Bien que cela n’ait pas empêché les gens de se plaindre de mauvaises connexions.)

Bien que l’ampleur de leur présence soit incertaine, MirTelecom et 7Telecom semblent avoir des liens avec des entreprises de téléphonie mobile existantes, qui ont été créées à la suite de l’annexion de la Crimée par la Russie en 2014 et font partie de son occupation à long terme dans la région. « Les principaux opérateurs russes n’ont pas de présence commerciale dans cette partie, et c’est la même chose qu’ils ont fait en Crimée », explique Mc Daid. En Crimée et dans le Donbass, les forces russes ont créé de nouveaux fournisseurs d’accès Internet. Au cours des derniers mois, explique Mc Daid, les fournisseurs de téléphonie mobile russes existants dans le Donbass ont mis à jour leurs cartes de couverture, affirmant que de nouvelles zones de l’Ukraine relèvent de leur service.

Une analyse partagée avec WIRED, que Mc Daid doit présenter lors d’une conférence plus tard ce mois-ci, montre que MirTelecom et 7Telecom semblent être liés respectivement aux sociétés mobiles de Crimée KrymTelecom et K-Telecom. Les détails publiés publiquement par MirTelecom et les reportages des médias russes semblent également montrer certains liens. (Ni KrymTelecom ni K-Telecom n’ont répondu aux demandes de commentaires.)

Pouvoir contrôler Internet donne aux forces d’occupation le pouvoir de façonner ce que les gens lisent, regardent et entendent. Dans certaines parties de l’Ukraine contrôlées par les forces russes, des rapports ont indiqué que la censure d’Internet est plus sévèrement appliquée qu’en Russie, où la liberté d’expression a été largement réprimée. Lennon dit que le contrôle des réseaux mobiles pourrait également permettre aux forces russes de «pacifier» les populations locales, car cela pourrait «dissuader les gens de résister et potentiellement de protester contre les nouvelles autorités locales».

Cependant, le cours de la guerre en Ukraine a commencé à tourner. Les troupes russes ne font plus autant de gains qu’au début de l’invasion complète, et les contre-offensives ukrainiennes réussies repoussent les forces de Poutine vers les frontières de la Russie. Le président Volodymyr Zelensky a affirmé que les troupes russes étaient « clairement en panique » lors de leurs retraites. Les responsables russes ont minimisé toute retraite.