Ce que les humains modernes peuvent apprendre des logiciels anciens

Le saviez-vous que vous pouvez, dès maintenant, gratuitement, aller sur Archive.org, la grande bibliothèque en ligne de toutes choses, et charger dans votre navigateur Web un ancien ordinateur émulé décrépit – une boîte DOS de 1991, un noir et blanc Mac, un Apple II vert et noir – et exécutez le WordPerfect d’autrefois, démarrez d’anciennes piles HyperCard ou utilisez VisiCalc de 1979 comme Dieu le voulait ?

Cela ne vous semble peut-être pas miraculeux. Équitable. La loi de Moore nous a fait passer d’environ 250 milliards de rotations de CPU par an sur les premiers Mac à un quintillion de cycles d’horloge potentiels sur un bon PC de jeu, soit une augmentation saine de 4 000 000X. Toute personne sensée pourrait raisonnablement demander, Quoi? Pourquoi utiliser un nouvel ordinateur tout neuf pour exécuter d’anciennes feuilles de calcul ? Et je pourrais hocher la tête et hausser les épaules, mais à l’intérieur, je suis un iMac en plastique translucide d’émotion. Parce qu’il est, je pense, important de faire des émules.

Vous pouvez apprendre l’histoire en lire des livres et en train de visiter des musées; vous pourriez même marcher sur un champ de bataille. Mais vous ne pouvez pas plus comprendre les logiciels à partir de captures d’écran que vous ne pouvez comprendre la musique à partir de critiques d’albums, ou le baseball à partir de partitions, ou Rome à partir de films de gladiateurs, tout comme vous pourriez apprécier des films de gladiateurs. Lorsque vous démarrez une version virtuelle d’un Macintosh d’il y a 30 ans, vous partagez les expériences vécues par des millions d’anciens humains. Vous pouvez voir comment ils ont dépensé leur budget CPU dérisoire pour remplir leurs écrans basse résolution.

Vous apprenez leurs priorités. Ils ont commencé le traitement par lots, exécutant des programmes sous forme de blocs de code, mais dès que les processeurs l’ont permis, ils les ont rendus interactifs, vivants. Même s’il ne s’agissait que de chiffres verts sur un écran, à la VisiCalc. Dès qu’ils le pouvaient, les premiers utilisateurs passaient au post-textuel, pictographique – pointant les choses avec la souris, la vertu spartiate abandonnée pour l’excès athénien. Plus tard, dans la surabondance de Moore, nous avons passé de nouveaux cycles CPU sur la couleur, la mise en réseau ou le son, passant des bips à la lecture de CD en MP3.

L’émulation me rappelle de me demander si l’informatique vivre va toujours mieux. J’écris ceci dans Google Docs pour que la petite tête d’avatar ronde de mon éditeur puisse jeter un coup d’œil et s’assurer que je ne manque pas ma date limite pour une fois, mais je voudrais préfère pour l’écrire dans WordPerfect 5.1 pour DOS, qui était le meilleur traitement de texte jamais créé – un écran vide éclairé uniquement par des lettres et des chiffres, offrant juste assez de gras et d’italique pour que les choses restent intéressantes. Je me souviens de WP51 comme un non-nerd pourrait se souvenir d’une Mustang vintage. Tu pourrais juste sortir ce truc et partir, mec.

Mais c’est plus qu’un voyage au musée pour s’enrichir. L’émulation m’oblige à revenir à l’essentiel, à me rappeler que, pour la plupart des gens, les ordinateurs sont des outils, pas un mode de vie. Chaque fois que j’achète un ordinateur, l’une des premières choses que je fais est de configurer mes environnements d’émulation logicielle, qui impliquent maintenant environ un téraoctet d’anciennes images de disque et divers systèmes d’exploitation. Garder cette histoire si proche m’aide à accepter l’horrible vérité que tout ce qui est nouveau dans notre industrie a en fait été inventé par un groupe de Californiens assis dans des fauteuils poires sous l’administration Carter. Ce qui semble permanent aujourd’hui est aussi éphémère que, eh bien, les flottes de Twitter. GAFA devient FAANG devient MAMAA. Il y aura bientôt de nouveaux acronymes.

Récemment, j’ai fait le passage de l’émulation logicielle au matériel spécialisé. J’ai acheté une petite boîte en métal noir, de la taille de trois paquets de cartes à jouer, qui contient ce qu’on appelle un réseau de portes programmable sur le terrain – un circuit de changement de forme qui prend les caractéristiques d’autres appareils. C’est uniquement pour la simulation de machines rétro, y compris les Commodores Amiga et 64, les Atari ST, les 486 et diverses plates-formes de jeu, qui pour la plupart des gens sont l’événement principal (Neo Geos, Game Boys, Atari Lynx, jusqu’à Guerre de l’espace ! sur le PDP-1).

La boîte s’appelle le MiSTer. Ce n’est pas un produit grand public mais plutôt une plate-forme de référence créée par les gens : si vous achetez ces pièces et les assemblez, puis téléchargez un logiciel gratuit et branchez une carte HDMI, cela devient une vieille machine. Pour ce privilège, on paie environ 600 €. Cela me donne la même joie que j’imagine les gens qui aiment les écouteurs coûteux ou qui collectionnent la sensation de vinyle vintage – ce sentiment de quelque chose d’être Suite réel. Les cœurs simulent tout, tous les petits problèmes, les bizarreries et les timings qui font d’une puce une puce, qui font bouger la souris comme vous vous en souvenez. Regarder l’ancien code s’exécuter sur un grand écran moderne et net est hyperréel. Comme une madeleine de Proust, mais faite par Cinnabon.